造火箭這件事上,印度人比馬斯克還猛

jh 10個月前 (09-05)

印度人的“太空夢”,靠譜嗎?

造火箭這件事上,印度人比馬斯克還猛

最近的全球航空航天業,好事連連。

尤其是隔壁印度,在成功登陸月球南極后,又在當地時間9月2日成功發射首顆太陽探測器“太陽神—L1”號(Aditya-L1),并進入預定軌道。

造火箭這件事上,印度人比馬斯克還猛

圖 | PSLV-XL火箭

要知道,在大部分人的印象里,印度工業一直與“不靠譜”掛鉤,并且印度的前幾次探索月球計劃,確實走得一波三折。

但如今“月球+太陽”雙箭連發,并取得了成功,印度航天工業怎么突然就支棱起來了?

印度火箭,成本有多恐怖?

今年8月,馬斯克旗下航空公司SpaceX的內部人員對外透露了2023年第一季財務數據。

數據顯示,該季度SpaceX營業收入為15億美元,并且實現了5500萬美元盈利,實現了由虧轉盈。

要知道,航天是個非常燒錢的游戲,要么背靠國家財政,要么在資本市場持續融資。

因此SpaceX能做到盈利,也算得上是一件“里程碑”式的節點。

相比之下,Space X的競爭對手,億萬富翁貝索斯旗下的維珍軌道公司,就因為燒錢太猛,在今年上半年倒下了。

Space X的賺錢能力體現在兩個方面,首先是得益于獵鷹9號火箭可重復使用這個特性,搶下了多筆訂單,幾乎做到了“全年無休”。

而另一方面,馬斯克所追求的“極致低成本”方式,降低了商業航天發射的成本。

相比之下,其他國家包括美國政府自己主導的聯合發射聯盟(ULA),他們給出的發射方案價格遠遠高出獵鷹9號火箭(獵鷹9號以及獵鷹重型火箭的發射起價分別為6200萬美元和9000萬美元)。

造火箭這件事上,印度人比馬斯克還猛

圖 | 獵鷹9號

但有一個例外,那就是印度火箭。

據相關新聞報道,這次成功登月的月船3號,使用的是LVM3-M4運載火箭,屬于地球同步衛星運載火箭(GSLV)系列,發射總成本僅為7460萬美元。

看上去比發射一次獵鷹9號火箭要貴一些,但考慮到是登月火箭,花費高一些,倒也能理解。

除了本次的LVM3重型火箭外,印度比較出名的火箭系列還有極地軌道衛星運載火箭(PSLV)。

該系列火箭憑借超低的成本(不到3200萬美元)在全球航空領域享有盛名。截止2021年2月,PSLV已經為36個國家發射了342顆外國衛星,其中最出名的一次,莫過于2017年02月15號發射的“一箭104星”。

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這并不是印度火箭的極限,最新一代小型衛星運載火箭(SSLV)發射成本直接降到了1.5億盧比(約181萬美元)。

這樣的價格,就連馬斯克來了都得驚嘆一句。

從體量上看,PSLV是一款四級固液混合火箭,大致和我國長征四號類似,體量上有了,運力卻差了不少。但就是這么一個只能搭載小型衛星的“中型火箭”,卻非常受歡迎。

原因就是部署快、發射簡單。對比其他國家的商用火箭,印度火箭主打的就是一個方便。

至于省不省心,根據統計數據,PSLV發射成功率超過了90%,反倒是寄予厚望的GSLV系列,出現了多次失敗。

航天企業私有化,一針強心劑

印度航天行業其實發展的非常早。

隨著蘇聯的第一顆人造地球衛星成功發射,被尊為“印度航天之父”的維克拉姆·薩拉巴伊博士在印度開國總理尼赫魯的指導下組建印度國家太空研究委員會(INCOSPAR),這就是印度航天研究領域的起步。

比起中國航天行業的艱難探索,印度航天人才英語的先天優勢,因此快速吸收了美國的火箭技術,同時得到了蘇聯、法國等國家在發射場上的幫助。

當然,印度自身靠近赤道的地理優勢,也非常有利于航天發展,其第一個發射場——頓巴赤道發射場就是一個非常理想的航天發射場地。

在海外各國的幫助下,印度航天行業取得了不小的突破,包括國產運載火箭、衛星系統等,該有的技術一個不差。

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不過從這里可以看得出來,印度航天行業其實還是離不開外國資本和技術的支持,沒有自主技術,終究還是落后別人。

于是在近些年,莫迪政府開始大力推進航天行業的私有化與商業化,并在2021年成立了印度太空協會(ISPA)。

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在政策的推進下,印度太空技術初創企業發展地非常迅速。

有數據顯示,目前印度有近 150 多家太空技術初創公司在開發運載火箭、衛星和地球觀測站解決方案。此外,這些企業還從外部獲得了大量資金和人才。

在私有化公司的推進下,印度火箭的商業化非常出色,已經成為獵鷹9號以外另一個訂單大戶。

反過來,他們也為印度航天計劃提供了非常多的寶貴經驗。

印度航天能走多遠?

在地緣政治和競爭的影響下,圍繞著登月計劃和其他深空探測計劃,新一輪太空競賽已經悄然開始。

這其中有美、俄、中、歐等老牌航天巨頭,也有日本、印度這樣的航天新秀,不過從目前的進度來看,深空探索絕非易事。

目前,除了中國月球探測工程在持續推進以外,其他國家的月球探索計劃都有些一波三折。

今年以來,先是日本私人著陸器Hakuto-R M1探測器在月球表面墜毀,隨后俄羅斯的Lunar-24號探測器也宣布失聯,只有印度月船3號成功登陸月球南極,這確實能體現印度近些年在航天領域的進步。

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圖 | 印度月球車拍攝的月船3號著陸器照片

然而,由于印度航天行業長期的私有化和商業化路線,注定了印度航天在載人航天、空間站等大型工程上會出現進度緩慢、資金不足等情況。

試想一下,如果沒有了外國資本和技術的支撐,印度航天行業是否像軍工行業那樣不堪呢?

不過回頭來看,印度火箭經過多年來的長期低成本運營,確實為印度航天的獨立發展提供了扎實的經驗。

在未來補齊重型大推力火箭的性能之后,印度人的“太空大國夢”,似乎真的要起飛了。

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